Our win against all odds

My teammates and I returned from Sochi on February 25th. The reception we received has truly been amazing and touching. Canadians everywhere have been telling us it was the greatest hockey game they have ever seen and have even compared it to the 1972 Summit Series between Canada and the Soviet Union. Marie-Philip Poulin’s goal was heard all across Canada. This is proof that sport brings a nation together. That is its greatest power and beauty. We are just starting to comprehend what we were able to accomplish.

The night before our Olympic final, we watched Kaillie Humphries and Heather Moyse make an improbable comeback to win back-to-back Olympic gold in bobsleigh. We screamed at the top of our lungs as we saw the time difference shed away, as the American driver could not match Kaillie’s near-to-perfection driving in the previous race. When they won, we jumped and hugged as if we too, had won the medal. The day of the final we received a note written by Heather. It was prophetic of our fate. It said…. ¬¬¬¬¬¬¬¬
‘’There are ups and downs in every race/game, but we are proof that if you keep believing in the possibilities, results can be golden. Own it! The ice is yours! Fight until the bitter end!’’

I will keep that letter forever. I still have the inspiring letters Cassie Campbell wrote our team before the Olympic finals in 2002 and 2006. Because I believe to my core that we were prepared for this moment, I wrote a note to the team the night before the final.

Here’s part of my letter:

‘’We are ready for this moment! I believe in our preparation, in all the adversity we have faced that has made us stronger. We are built with people who are prepared to handle anything. We have faced all the possible situations and have found a way to overcome anything that was thrown at us!
Tomorrow will not be different, the podium is reserved for the Brave, it will hurt. It will require that we play with composed desperation! And no matter what happens, we keep fighting! We keep coming together, wave after wave of RED! We have the never say die attitude!
We have pulled one another through so many finish lines! We have proven to ourselves that we always have so much more to give, that we are capable of so much!
This is our last game together… Let’s make it one to be proud of and to remember forever!’’

Needless to say, the game did not start as well as we hoped. Down one goal after two periods, we reminded each other that we had made a comeback in the third period in the round robin game against them to win 3-2. The third period throughout the season was always our best. We believed we were fit to compete for 60 minutes and more if needed.

But then down by two goals in the third against a strong U.S. team, the odds were highly against us, with less than four minutes in the game. We stayed calm and focused on the bench, cheering each other on, giving energy as much as possible. Feeling nervous inside but never showing it, never giving up until it was over.

Brianne Jenner’s goal was uplifting and energizing. Then the goddesses of hockey were on our side, when after an unlucky tangle with the ref, the puck rolled down to hit the post. From the bench where I stood, the angle of the puck rolling appeared as if it was going in. But the puck was up, and like a curling stone, began to swirl to the left. Everyone held their breaths. It would have felt so unfair to finish the game that way. We screamed when we saw the puck hit the post. Hope came with the realization we were still alive. It almost felt like we were destined to complete the comeback. It made us believe even more.

No one deserved more than Marie-Philip Poulin to tie the game in a dramatic fashion with 55 seconds left! Our bench went insane, jumping and hugging in unstoppable fashion!

In the locker room after regulation, we were excited and felt we had all the momentum in the world. I have never felt a group of people so driven to win. There was this mix of confidence and certainty we could make it happen in overtime. When Poulin scored in overtime after a beautiful passing play by Laura Fortino, it felt so surreal. It still feels like a dream today.

What people ignore is that our hero, Marie-Philip Poulin, injured herself early this season. After a long rehab, she returned to play, immediately aggravating her injury. How cruel sport can be at times. Poulin spent several months incapable of playing. Yet she was relentlessly training and rehabbing every day, in the hope that she could do it right the next time. And she did just that, returning stronger than ever and coping with remaining pain. She lead our team with the intensity of her play and the poise so few have in the world to score the most important goals. The medals of courage go to Poulin and also Meaghan Mikkelson, who played the final game with a broken hand.

I have to admit that this year was so difficult physically and emotionally, that it even made me question my love for the game for the first time in my life. Later on, I realized I still had it in me and my energy returned. The love was there. Our season was filled with obstacles, changes, injuries, and more loses than victories. The great Peter Jensen, our sport psychologist said often ‘’The only certainty in life is change. Let go of what you must.’’ We have the choice to resist it or accept what we cannot change and move forward. But through this season’s adversity, what could not be measured is the resiliency we gained, which became the catalyst of our success. In the end, our team slogan became Unity in Adversity. It embodied our journey together. Our logo is a puzzle piece that represents each member of the team as an important link to our strength and success. Because each and every one of us was great in our given role, our team was unstoppable!

Our head coach Dan Church’s sudden departure was difficult to handle and came as a shock. We had a large head-start over the Americans with a month long boot camp in May and starting our centralization over a month earlier. We came out of the gate flying, winning three games in a row against the Americans. Then came the drought, the inability to score, injuries, despair, and what felt like, insurmountable fatigue. With defeats came turmoil and change in coaching. I am thankful to Dan, who was with us for most of the journey. And that made me understand that my best contribution to the team would not be to score goals but through leadership.

Kevin Dineen brought with him a new energy; a fresh start. He had the wisdom to never look in the past. He took us forward. He understood the importance of creating an incredibly strong relationship of trust with assistant coaches Lisa Haley, Danielle Goyette and the entire staff. His expertise came from coaching in the NHL, playing in the league for years, many of them being captain. You cannot teach that knowledge. Kevin is the charismatic leader you crave to hear speak. Kevin coached with passion and courage. He did not care about what had been accomplished in the past by individuals. We had to prove ourselves all over again. We had to earn every inch of reward. He shook our comfort zone, challenging us at a whole new level. He demanded accountability and full-on commitment to the team’s success. Kevin made us check our ego at the door. In the end Kevin, Danielle, Lisa and our staff created a united team prepared to fight through anything. We are not irrational. We know that Kevin’s stay with us is not permanent. We aspire to bring home an Olympic gold medal; he aspires to win the Stanley Cup! I so wish him both! What will immortalize this moment with us the Olympic ring tattoo he will soon get. Delivering on his promise to the players for a win!

I know real well that part of the win was an improbable twist of fate. And although the Americans and Canadians players enjoy disliking one another, I cannot begin to imagine the agony they feel. An inch is how close the Americans were to gold. This was the ninth match between us in the season, and both teams had won four games. For athletes, it’s never just a game. It’s what drives us each day to push ourselves harder. In hockey, we win gold, we lose silver. In women’s hockey, only a gold medal seems acceptable. The hurt will never ceases for them, but life moves forward. I wish that someday, they can too, and will feel pride in their Olympic journey.

A special moment since our win was to see the countless footage of people’s reactions to Poulin’s golden goal. Proof of the power of sport to lift a nation! Even today, Canadians still talk to me about our 2002 win in Salt Lake City. We were resilient and composed through the 13 penalties we faced. In many ways, this season resembled our 2002 journey. Adversity all along and triumph against all odds, in the one game that truly mattered. And just when we thought this adventure could not get any better, on our way home from Sochi we met the heroes on our Canadian soccer team, Christine Sinclair and Karina Leblanc. I will never forget the semi-final game against the Americans in the London Olympics. Many say victory was stolen from them. Yet the grace with which they handled the injustice is what we will always remember.

Now everyone asks if I am retiring. But four Olympics later, I still love it. The goose bumps I felt through my entire body when Poulin scored; nothing in life will ever give me those emotions, that adrenaline rush. How does one move on from that addiction? I want it again and again. They say, ‘’It’s just a game,’’ but when you have done it all your life, you begin blending your self-worth with your accomplishments and defining who you are depending on your performances. Is it really just a game when you have spent 25 years doing it? How do athletes move on to a normal life when all we experienced is abnormal? We are always going from a feeling of exhilaration to feeling of disillusionment. I feel like I want to keep playing until they have to peel the jersey off my back. The game is in me and it will never leave me.

I know that the 13 million Canadians who watched our final game in Sochi will always remember that our team proved that even against all odds, there is always hope to find a way. I certainly dream that thousands and thousands of young girls will want to take on hockey or another sport. I hope that parents will embrace that wish to play. I like to believe that is the greatest legacy our team will leave. Sport has brought so much to my life! Taught me about the notions of confidence, teamwork, leadership, and perseverance. Preparing me in no better ways in my opinion for the hardships of life. The thought that we might have contributed to creating a better future for young female athletes is unbelievable.

There has never been a better time for the NHL to help us create our WNHL. It’s time to provide female hockey players worldwide a place to play so that great athletes like Finnish goaltender Nora Ratty does not retire at 24 years old because of an inability to pay rent! It’s time to provide young girls with female role models others than Miley Cyrus! We must give them a dream that they can grow up and win the CWHL’s Clarkson Cup, our own Stanley Cup. The NBA, through the WNBA, continues to offer that possibility to the greatest basketball female athletes. I have no doubt that the NHL has the power and the resources to create equal opportunity for all. I hope I live long enough to see it happen! Mr. Bettman, we need you to bring us forward, to help us grow the Canadian Women’s Hockey League. I have played for 16 years on the national team, combining training and work to survive financially with the best reward being an ever-growing love for our game, and striving all along to grow women’s hockey so that Marie-Philip Poulin’s generation might have an opportunity to play hockey for a living, and become what they were meant to be.

Thank you, Canada, for your unconditional support during the Olympic Games! We are so proud to represent Canada and we felt the support of the entire country! To all my teammates and staff, through so much, we found a way to prevail in an unforgettable moment. Our bond will be forever special. Four Olympic Games shared with my friend Charline Labonté, whose friendship helped me through several difficult moments. Her team-first mentality and humility always inspires me to be a better teammate and leader. Lastly, I would love to thank my biggest difference-makers, my parents. I was so happy to be able to share this moment with them! My dad was at the Olympic Games for the first time! My parents believed in the Olympic dream before I did. I am so thankful for all the sacrifices they made to allow me to pursue my passion.

Notre victoire contre toute attente

Je suis revenue de Sotchi en compagnie de mes coéquipières le 25 février dernier. L’accueil que l’on nous a été réservé était magnifique et touchant. Des gens de partout au Canada nous ont répété que c’était la plus grande partie de hockey qu’ils ont vue à jour, et l’ont même comparé à dernière partie de la Série du siècle entre le Canada et l’Union soviétique en 1972. Le but de Marie-Philip a fait écho partout au Canada, la preuve de l’effet rassembleur de ce sport dans une nation. C’est son plus grand pouvoir et sa plus grande beauté. Et nous ne commençons qu’à comprendre tout ce que nous pouvons accomplir.

La soirée précédent notre finale olympique, nous avons regardé Kaillie Humphries et Heather Moyse faire une remontée inattendue pour décrocher une deuxième médaille d’or olympique. Nous avons criée durant leur descente, et durant la dernière, celle des Américaines, qui n’ont pas pu reproduire la conduite presque parfaite de Kaillie. Quand elles ont gagné, nous avons sauté de joie comme si nous avions, nous aussi, gagné la médaille d’or. Le lendemain, nous avons reçu une note écrite par Heather. C’était une prophétie de notre destin. La note disait … « Il y a des hauts et des bas dans chaque course ou match, mais nous sommes la preuve que si vous continuez à croire en vos possibilités, les résultats peuvent être en or. Cette partie vous appartient ! La glace est à vous ! Battez-vous jusqu’à au tout dernier moment!”

Je conserverai cette lettre éternellement. J’ai gardé les mots inspirants que Cassie Campbell avait écrits à l’équipe avant les finales olympiques de 2002 et 2006. Et comme j’étais tout à fait convaincue que nous étions prêtes pour ce moment, j’ai rédigé une note à l’équipe le soir avant la finale.

Voici une partie de ma lettre :

« Nous sommes prêtes ! Je crois en notre préparation, dans toute l’adversité que nous avons traversé qui nous a rendues plus fortes. Notre équipe est faite de personnes qui sont prêtes à tout. Nous avons vécu toutes les situations possibles et nous avons trouvé une façon de franchir tous les obstacles qui ont été mis sur notre route !

Demain ne sera pas différent, le podium est réservé aux Braves, nous souffrirons. Nous devrons jouer avec un désespoir maîtrisé ! Et quoi qu’il arrive, nous n’arrêtons jamais de nous battre ! Nous continuerons à avancer dans l’unité, vague après vague ROUGE ! Nous avons l’attitude de ne jamais abandonner !

Nous avons été là l’une pour l’autre jusqu’au fil d’arrivée tellement de fois ! Nous nous somme prouvées que nous avons toujours tellement plus à donner, que nous sommes capable de tout !

C’est notre dernière partie ensembles … Faisons de cette partie un grand moment de fierté dont on se souviendra pour toujours ! »

Je n’ai pas besoin de mentionner que la partie n’a pas débuté aussi bien que prévu. Après les deux premières périodes, en désavantage d’un but, nous nous sommes rappelé que nous avions fait un revirement en troisième période du match préliminaire pour l’emporter 3 à 2. Tout au long de la saison, la troisième période a été la meilleure. Nous savions que nous étions en condition pour performer durant 60 minutes, et plus si nécessaire.

Mais avec un écart de deux buts contre une équipe américaine forte, la chance semblait nous avoir quittées, avec moins de quatre minutes avant la fin de la partie. Nous sommes restées calmes et concentrées sur le banc, nous encourageant et se donnant autant d’énergie que possible. Nous étions nerveuses à l’intérieur mais nous n’allions pas le montrer, et laisser tomber avant la dernière seconde.

Le but de Brianne Jenner était encourageant et énergisant. Nous avons ensuite constaté que les déesses du hockey étaient de notre côté quand, après une maladresse de l’arbitre, la rondelle a roulé et frappé le poteau. Du banc où j’étais placée, la trajectoire indiquait qu’elle allait entrer dans le but. Mais la rondelle était de côté, et comme une pierre de curling, elle s’est mise à tourner vers la gauche. Tout le monde retenait son souffle. Il aurait été tellement injuste de terminer la partie de cette façon. Nous avons toutes crié quand nous avons vu la rondelle frapper le poteau. Et l’espoir est revenu quand nous avons réalisé que nous étions toujours dans la partie. J’ai eu l’impression que nous étions destinées à compléter notre revirement. Ça nous a permis d’y croire davantage.

Nulle autre que Marie-Philip Poulin ne méritait d’égaliser la partie d’une manière aussi dramatique avec 55 secondes à jouer ! Les joueuses sont devenues folles de joie, sautant et s’étreignant sans arrêt !

Dans le vestiaire après les trois périodes, nous étions excitées et nous sentions que nous avions tout le momentum nécessaire. Je n’ai jamais vu un groupe aussi déterminé à gagner. Il y avait un mélange de confiance et de certitude que nous pourrions réussir en temps supplémentaire. Quand Poulin a marqué, sur une belle passe de Laura Fortino, tout semblait surréel. J’ai encore l’impression de vivre un rêve aujourd’hui.

Ce que les gens ignorent de notre héroïne, Marie-Philip Poulin, c’est qu’elle s’est blessée tôt cette saison. Lorsqu’elle est revenue au jeu après une longue réadaptation, a ré-aggravé immédiatement sa blessure. Ce sport peut être parfois cruel. Elle n’a pas été capable de jouer pendant plusieurs mois. Mais avec une détermination implacable, elle s’est entraîné et a suivi son programme à chaque jour, avec l’espoir de réussir sa guérison cette fois-ci. Et c’est ce qui s’est passé, elle est retournée au jeu plus forte que jamais tout en gérant la douleur résiduelle. Elle a mené notre équipe par l’intensité de son jeu et le calme qui permet à quelques individus dans ce monde de marquer les points les plus importants. Elle mérite définitivement une médaille de courage, ainsi que Meaghan Mikkelson, qui a joué la finale avec une fracture à la main.

Je dois admettre que cette année a été si difficile physiquement et émotionnellement, que je me suis surprise à questionner mon amour du hockey pour la première fois de ma vie. Ensuite, j’ai réalisé que j’avais toujours la passion et mon énergie est revenue. L’amour était toujours là. Notre saison a été parsemée d’obstacles, de changements, de blessures et de plus de défaites que de victoires. Le grand Peter Jensen, notre psychologue sportif, a souvent répété « la seule certitude dans la vie est le changement. Lâchez prise. » Nous avons le choix de résister, ou d’accepter ce que nous ne pouvons changer et d’avancer. Mais tout au long de cette saison d’adversité, ce qui ne peut être mesuré est la résilience que nous avons acquise, et qui est devenue un catalyseur de notre succès. En cours de notre préparation, le slogan de l’équipe est devenu L’unité dans l’adversité. Il témoignait de notre cheminement comme équipe. Notre logo est une pièce de casse-tête, l’image que chaque membre est un lien important dans la force et le succès de l’équipe. Parce que chaque personne a joué sont rôle à perfection, notre équipe n’était pas inébranlable !

Le départ soudain de notre entraîneur Dan Church a été un choc difficile à gérer. Nous avions une bonne longueur d’avance sur les Américaines avec un entraînement boot camp d’un mois en mai et en débutant la centralisation un mois plus tôt qu’elles. Nous avons débuté notre préparation confiantes, remportant les trois premières parties contre les Américaines. Mais une période creuse a suivi, l’inhabilité de marquer, les blessures, le désespoir, et ce qui semblait être une fatigue insurmontable. Les défaites ont engendré le chaos et le changement d’entraîneur-chef. Je suis reconnaissante de ce que Dan a apporté à l’équipe. Il était avec nous pendant la majeure partie de notre préparation. Ce qui m’a fait réaliser que ma plus grande contribution à l’équipe ne serait pas nécessairement de compter des buts mais d’être un bon leader.

Kevin Dineen nous a apporté une nouvelle énergie ; un nouveau départ. Il a eu la sagesse de ne pas regarder en arrière. Il nous a propulsées vers l’avant. Il comprenait l’importance de créer une relation de confiance très solide avec les entraîneures adjointes Lisa Haley, Danielle Goyette et tout le personnel. Son expertise provient de son rôle d’entraîneur et de joueur dans la LNH, notamment comme capitaine. Ce sont des connaissances qui ne s’enseignent pas. Kevin est un leader charismatique que les gens adorent entendre parler. Il a dirigé l’équipe avec passion et courage. Il ne se souciait pas des réalisations passées des joueuses. Nous devions faire nos preuves à nouveau. Nous devions mériter chaque marque de reconnaissance. Il a ébranlé notre zone de confort, nous a lancé de nouveaux défis. Il a exigé que chaque personne soit responsable et s’engage entièrement dans le succès de l’équipe. Il nous a demandé de laisser notre égo à la maison. En fin de route, Kevin, Danielle, Lisa et notre personnel ont bâti une équipe unie et prête à se mesurer à n’importe qui. Nous savons que Kevin ne sera pas avec nous de façon permanente. Notre ambition était de décrocher l’or olympique ; la sienne de remporter une Coupe Stanley! Je lui souhaite les deux! Prochainement, il immortalisera les moments passés avec nous en se faisant tatouer les anneaux olympiques, ce qui représentera une autre victoire pour les joueuses !

Je sais très bien que notre victoire repose en partie sur un concours de circonstances improbable. Et même si les joueuses canadiennes et américaines prennent plaisir à se détester, je ne peux pas imaginer l’agonie qu’elles ressentent. Elles étaient, après tout, à un petit pouce de l’or. C’était la neuvième partie entre nos deux formations et chaque équipe avait remporté quatre matchs. Pour les athlètes, ce n’est pas qu’un jeu. C’est ce qui nous pousse à chaque jour à nous dépasser. Au hockey, on gagne l’or et on perd l’argent. En hockey féminin, seul l’or semble acceptable. La douleur ne s’estompera pas de si tôt pour elles, mais la vie continue. J’espère qu’un jour, elles pourront aussi célébrer la fierté de leur cheminement olympique.

Un moment spécial depuis notre victoire a été de voir le nombre incroyable de vidéos montrant la réaction des gens suite au but de Poulin. Une preuve que le sport peut soulever une nation! Même aujourd’hui, les Canadiens et Canadiennes me parlent encore de la victoire de 2002 à Salt Lake City. Nous étions résilientes et calmes tout au long des 13 punitions qui nous avaient été allouées. De plusieurs façons, cette saison ressemblait à notre préparation pour 2002. Parsemée d’adversité et couronnée d’un triomphe contre toute attente, au moment le plus important. Et lorsque nous pensions que notre aventure ne pouvait pas être meilleure, sur le chemin du retour de Sochi, nous avons rencontré deux héroïnes de l’équipe canadienne de soccer, Christine Sinclair et Karina Leblanc. Je n’oublierai jamais la demi-finale contre les Américaines aux Jeux olympiques de Londres. Plusieurs diront que la victoire leur a été volée. Mais on se souviendra d’elles pour la grâce avec laquelle est ont géré cette injustice.

Maintenant, tout le monde me demande si je prends ma retraite. Même après quatre Jeux olympiques, j’aime toujours jouer. Je pense à la chair de poule que j’ai ressentie quand Poulin a marqué, il n’y a rien au monde qui me ferait vivre ces émotions et le rush d’adrénaline qui l’accompagne. Comment une personne peut-elle se défaire d’une telle addiction? J’en veux encore et encore! On dit que ce n’est qu’un jeu (« it’s just a game »), mais quand on l’a pratiqué toute sa vie, on commence à associer sa valeur personnelle à ses réalisations, et à définir qui on est en fonction de ses performances. Est-ce juste un jeu quand quelqu’un y investit 25 ans de sa vie? Combien d’athlètes passent à une vie normale quand tout ce qu’ils ont vécu sort de l’ordinaire? Nous passons régulièrement de l’euphorie à la désillusion. Je crois vouloir continuer à jouer jusqu’à ce qu’on me retire mon chandail de sur le dos. J’ai le hockey dans le sang et je sais qu’il ne me quittera jamais.

Je sais que les 13 millions de Canadiens qui ont regardé la finale de Sotchi se souviendront toujours que notre équipe a prouvé, contre toute attente, qu’il faut toujours garder espoir. Je rêve que des milliers de jeunes filles voudront apprendre à jouer au hockey ou à un autre sport. J’espère que les parents les appuieront dans leur choix. J’aimerais croire que c’est le plus grand héritage que notre équipe laissera. Le sport m’a tellement apporté! Il m’a appris les notions de confiance en soi, d’esprit d’équipe, de leadership et de persévérance. Le sport n’aurait pas pu mieux me préparer à affronter les moments difficiles de la vie. La pensée que nous pourrions avoir contribué à créer un meilleur avenir pour jeunes athlètes féminines est incroyable.

Il n’y a jamais eu de meilleur moment pour la LNH pour nous aider à créer notre LNHF. Il est temps d’offrir aux joueuses de hockey de la planète une place pour jouer, afin que des grandes athlètes comme la gardienne finlandaise Nora Ratty ne prennent pas leur retraite à 24 ans parce qu’elles ne peuvent pas payer leur loyer! Il est temps de donner aux jeunes filles des modèles féminins autres que Miley Cyrus! Nous devons leur transmettre le rêve qu’elles peuvent grandir et remporter la Coupe Clarkson de la LCHF, notre propre Coupe Stanley. La NBA, via la WNBA, continue d’offrir cette chance aux meilleures joueuses de basketball. Je n’ai aucun doute que la LNH a le pouvoir et les ressources pour créer des opportunités égales pour tous. J’espère vivre assez vieille pour voir ce projet se réaliser! M. Bettman, nous avons besoin de votre appui pour faire grandir la Ligue canadienne de hockey féminin. Je joue depuis 16 ans sur l’équipe nationale, jumelant l’entraînement au travail pour survivre financièrement. J’ai comme récompense une passion toujours grandissante pour le hockey, et une détermination à contribuer à la croissance du hockey féminin pour que les joueuses de la génération de Marie-Philip Poulin aient la chance de gagner leur vie en jouant au hockey, et en devenant meilleures qu’elles n’auraient jamais imaginé.

Merci au Canada pour son appui inconditionnel durant les Jeux olympiques ! Nous sommes si fières de représenter le Canada et nous sentons les encouragements de tout le pays! À toutes mes coéquipières et au personnel, merci beaucoup, nous avons réussi à gagner d’une façon si mémorable. Le lien qui nous unit sera éternellement spécial. Merci à mon amie Charline Labonté avec qui j’ai vécu quatre Jeux olympiques et dont l’amitié m’a soutenue à travers les moments difficiles. Sa façon de mettre l’équipe en premier et son humanité m’inspire toujours à être une meilleure coéquipière et leader. Dernièrement, j’aimerais remercier ceux qui ont fait la plus grande différence dans ma vie, mes parents. J’étais très heureuse de pouvoir partager ce moment avec eux ! Mon père a assisté aux Jeux olympiques en personne pour la première fois ! Mes parents croyaient au rêve olympique bien avant moi. Je suis tellement reconnaissante pour les nombreux sacrifices qu’ils ont faits pour me permettre de réaliser mes rêves.

CaroSochi Gold Medal Celebrations